Дети Судного Часа

85 руб.

Креол Разрушитель одержал победу над колдунами Серой Земли. Покоренная территория стала плацдармом для армии вторжения, а ее жители – подданными шумерского архимага. Орден Серебряных Рыцарей отправился нести серым слово Пречистой Девы, Железный Маршал Бокаверде Хобокен взял в свои руки армию, а великие маги Шамшуддин и Тивилдорм воссели в Промонцери Царука, Цитадели Власти.

И теперь, когда у Креола появилась собственная держава, богиня Инанна предложила ему отправиться еще в одно путешествие. Путешествие, которое может усилить армию Креола и существенно помочь в грядущей войне с Лэнгом. Прекрасная богиня поведала о мире, уже однажды пережившем нападение Лэнга… или все-таки не пережившем?

Итак, Креол Урский, Ванесса Ли и лод Гвэйдеон отправляются в новый мир. Мир под названием Плонет.

Погибший мир.

Артикул: 006 Категория:

Детали

Год издания

Ознакомительный отрывок

Глава 1
Заходящее солнце отражалось в водах Темзы. Во многих окнах уже зажегся свет.
И за одним из них шумел бал-маскарад.
Десятки причудливых масок, которыми сегодня прикрылись сливки общества. Вот импозантный господин в черном плаще и с длинными вампирскими клыками. А вот пожилая дама, щеголяющая в роскошном платье елизаветинских времен. Плюгавый брокер в мундире Наполеона. Молодящаяся старлетка в форме медсестры. И прочие персонажи – не люди, но образы.
Маски скрывают лица. Скрывают имена. Даже если ты узнал человека под маской – отдай должное правилам игры, не подавай виду.
«Маска, я тебя знаю» – запретная фраза на этой вечеринке.
– Позвольте мне угадать… – задумчиво произнес седовласый джентльмен в мушкетерском плаще. – Вы, я так полагаю, полицейский… американский полицейский. Вы, конечно же, рыцарь – Ланселот или Галахад. Вы, скорее всего, адмирал Нельсон… или капитан Крюк?
– Маршал, – спокойно поправил собеседник. – На погоны-то гляньте.
– Простите, я не очень хорошо разбираюсь в погонах. Маршал, хорошо… однорукий маршал… хм. А вы… вы… рыцарь-джедай? Или шаолиньский монах?
– Он колдун, – сообщила девушка в полицейской форме.
– Я маг!.. ах да, совсем забыл. Я колдун.
Креол поправил серый плащ, сразу выдающий в нем члена Совета Двенадцати. На Рари, конечно. На Земле этот наряд никому ни о чем не говорит – просто одежда нестандартного фасона.
Ванесса Ли, лод Гвэйдеон и Бокаверде Хобокен тоже имеют право на серые плащи Совета. Но они предпочли облачиться в более привычные костюмы – полицейскую форму, рыцарские доспехи и маршальский мундир. Оружие, правда, пришлось оставить в номере – пистолет, меч, палаш. При полном параде щеголял только Креол – его посох посчитали простой бутафорией, частью маскарадного образа.
Ванесса, увидев это, только сдавленно хмыкнула.
Бал-маскарад проходил в отеле «Ля Дейзиник Пикадилли». Здесь же, в роскошном номере-люкс, поселились и четверо гостей, три дня назад явившихся из другого мира.
Глядя на автомобили, бесшумно несущиеся далеко внизу, Ванессе не верилось, что еще совсем недавно они были в гуще страшной колдовской войны. Еще совсем недавно принимали парад победы и присягу у поверженных колдунов. Еще совсем недавно поднимали тосты за царственную чету – новых короля и королеву Ларии. Правый глаз Ванессы до сих пор прикрыт черной повязкой – напоминание о сражении с Муроком Вивисектором и магической операции, сделанной Креолом.
А сегодня они вчетвером здесь, в Лондоне. Креол, Ванесса, лод Гвэйдеон и маршал Хобокен отбыли на Землю уже на следующее утро после свадьбы Логмира и Гвениолы. Шамшуддин, Тивилдорм и король Обелезнэ остались заниматься делами – присматривать за восстановлением Ларии и снаряжать домой бесчисленных серых. Завтра к ним присоединится и Хобокен – Железный Маршал прибыл совсем ненадолго и больше из любопытства. Уж очень ему хотелось самолично взглянуть, что за оружие способен дать этот сказочный мир – Земля-2006.
Вон цапнула бокал шампанского с подноса пробегающего мимо официанта. На этом балу те шныряли с такой скоростью, словно играли друг с другом в догонялки. От гостей, желающих утолить жажду, официанты буквально шарахались – приходилось немало постараться, чтобы добыть толику алкоголя.
Ванесса с сожалением вспомнила о Логмире – вот где бы он сейчас пригодился.
– Что это у тебя, ученица? – сунул нос в бокал Креол. – О, это как раз хорошо! Дай сюда!
– Может, прекратишь меня так называть? – спросила Вон, не выпуская бокала. – Я все-таки теперь твоя невеста.
– И что с того? – недовольно поморщился маг. – Как я должен тебя называть?
– Ну я не знаю… как-нибудь ласково… придумай сам, в конце концов!
– Хы!..
– И что это твое «хы» означает?
– Ты разучилась понимать по-шумерски? «Хы» означает «хы». И ничего сверх того.
– Ты сейчас говоришь по-английски.
– Может быть. Но бокал все-таки отдай.
– Не отдам. Спиртное магам вредно.
– Этому тебя научил я, если не забыла. Думаешь, я не знаю своей нормы?
– Хм-м…
– Ученица, твой учитель приказывает тебе отдать бокал с вином! – рявкнул Креол.
– А что еще мне приказывает мой учитель? – приподняла брови Ванесса. – Может, снять платье и наклониться?
– Это твой учитель прикажет тебе немного позднее.
Ванесса вздохнула, понимая, что с шампанским придется все-таки расстаться. Креол иногда бывает упрямым, как тысяча ослов – если на что-то нацелился, то не успокоится, пока не завладеет.
Отдав бокал, Вон завертела головой, ища паладина и маршала. Первого она заприметила быстро – он вел светскую беседу со смуглым мужчиной в костюме арабского шейха. Возможно, это и был арабский шейх – на балу собрались господа со всех концов света.
– Так в каком году вы родились, почтенный? – на безукоризненном английском спросил араб.
– Боюсь, этот вопрос меня несколько затрудняет, – виновато произнес лод Гвэйдеон. – Я запамятовал, какой сейчас год по вашей хронологии…
По счастью, его собеседник решил, что под «вашей хронологией» паладин имеет в виду календарь Хиджры. Понимающе кивнув, он сказал:
– По нашей хронологии сейчас тысяча четыреста двадцать седьмой год.
– В таком случае я родился в тысяча триста шестьдесят пятом, – сосчитал лод Гвэйдеон. – Мне шестьдесят два года.
– О, возраст Мухаммеда! – расплылся в улыбке араб.
Лод Гвэйдеон недоуменно поднял брови. А шейх пустился в длинные рассуждения, объясняя новому знакомому, как устроен календарь Хиджры, чем он отличается от общепринятого и почему лод Гвэйдеон заблуждается, считая, будто родился в тысяча триста шестьдесят пятом.
Через некоторое время Ванесса заметила и Хобокена. Тот активно флиртовал с престарелой дамой в костюме Марии-Антуанетты. Получалось не очень – бравый вояка всегда увереннее чувствовал себя на плацу, чем на танцполе – но дама снисходительно прощала собеседнику некоторую неуклюжесть. Ее совершенно заворожили роскошные маршальские усищи. Перед выходом в свет Хобокен так навострил их воском, что теперь мог подвесить с обоих концов по елочной игрушке.
– До чего же холодная у вас рука, дорогой Бокаверде! – пораженно воскликнула дама, беря его ладонь в свою.
– Конечно, я же мертвый, – невозмутимо ответил Хобокен.
– Ах, вы!.. – махнула рукой дама, издав вежливый смешок. Она приняла это за неудачную попытку пошутить.
Паладин и маршал явно неплохо проводили время. А вот Креол со скучающим видом подпирал колонну, без особого интереса поглядывая на окружающих. Ванесса старалась не отходить от него далеко – она чувствовала серьезную ответственность.
Наверное, так себя чувствует хозяин бенгальского тигра, выгуливая того в людном месте.
– А вот и Прекраснейшая! – оживился маг, делая шаг вперед. – Наконец-то!
– Да уж, радость просто невероятная… – поморщилась Ванесса, демонстративно беря Креола под руку.
Инанна тоже надела на бал свою настоящую одежду – покрывало и волшебный пояс. Легкое, полупрозрачное, почти ничего не скрывающее одеяние. Богине красоты и любви хватило просто войти в зал, чтобы немедленно привлечь взгляды львиной доли мужчин. При ней уже сформировался отряд поклонников – от молодых мачо до дряхлых ловеласов.
– Кого вы изображаете, моя дорогая? – дребезжащим голоском спросил директор отеля.
– Афродиту, друг мой, – улыбнулась Инанна. – Греческую богиню красоты.
– О, вы и в самом деле богиня, богиня! – всплеснул руками старец. – Но разве Афродита не предпочитала стиль ню, э-э?..
– Ах, как же хорошо вы разбираетесь в мифологии, друг мой! Как приятно встретить столь образованного человека!
Директор запунцовел, глядя на Инанну преданными глазами.
– А что до вашего вопроса… – продолжала та. – Должна вам честно признаться, я и в самом деле поначалу собиралась явиться в костюме Евы до грехопадения…
– О!.. О!.. Но почему же вы передумали, почему?!
– Я вовсе не передумала, друг мой! Просто я по рассеянности забыла этот костюм в прачечной!
На секунду в воздухе повисла пауза. А потом вокруг Инанны раздался взрыв хохота. Над плоской остротой смеялись так, словно сам Джером прочел лучшее из своих творений.
Ванесса закатила глаза и отвернулась. Она не могла спокойно смотреть на это жуткое зрелище. Дождавшись, пока смех слегка поутихнет, девушка негромко произнесла в сторону:
– Она их что, зомбирует?
– Не удивлюсь, – мрачно ответил Креол. – Она все-таки богиня любви. Всякое существо мужского пола при разговоре с ней теряет волю и превращается во влюбленного болванчика.
– А ты?
– А я устойчивый. У меня этот… как вы это называете?..
– Иммунитет?
– Вот-вот, он самый.
– А откуда он у тебя взялся?
– Если бы речь шла о чем-то другом, я бы сказал, что это из-за того, что я архимаг, – задумчиво сказал Креол. – Но это будет неправда. Во-первых, впервые мы встретились с Прекраснейшей, когда я был еще только мастером. Но я уже тогда не поддался. А во-вторых, к ее ногам падали мужчины и посильнее архимага.
– Кто, например?
– Боги, например. И в большом количестве. Когда на ней этот пояс, сопротивляться ей не может никто.
– Пояс?.. Что еще за пояс?
– Пояс Любви. Божественный артефакт. Перед его силой устоять невозможно.
– Вот оно как?.. – с новым интересом посмотрела на пояс Инанны Ванесса. – Так значит, все дело в поясе?..
– Совсем нет. Для Прекраснейшей этот пояс – что для железного голема доспехи. Она и без него неотразима.
– Не так уж и неотразима.
– Ты не понимаешь, ученица, – наставительно произнес Креол. – Муж, избранный Инанной, никогда более не взглянет на другую женщину.
– Она им что, глаза выкалывает?
На этот вопрос Креол ответить не успел – к ним с Ванесой подошел Хобокен. Лихим кавалерийским наскоком он отвоевал у одного официанта поднос с напитками, а у другого – с закусками. Нести оба подноса Железный Маршал не сумел из-за однорукости, поэтому свалил всю добычу на один и теперь деликатно подцеплял крюком трюфели и фуа-гра.
– Угощайтесь, зеньорита Ли, – любезно предложил поднос Хобокен.
– Маршал, вы меня просто спасли, – благодарно посмотрела на него Вон, беря сразу два бокала с шампанским. – Инанну уже видели?
– Ну так!.. – хмыкнул Хобокен. – Ее, будем думать, всяк завидел, едва в залу вошла!
Ванесса мрачно опрокинула первый бокал – и сразу же второй. За эти три дня в Лондоне она успела проникнуться к Инанне чернейшей завистью. Где бы они ни были, куда бы ни зашли, вокруг богини любви немедленно собирались обожатели. Та не прилагала к этому никаких усилий, она просто… присутствовала. Все остальное совершалось само собой.
Лод Гвэйдеон поначалу изображал сурового телохранителя, но Инанна попросила не слишком усердствовать, и он огорченно отстал. В том, что защита его богине не требуется, паладин убедился быстро – стоило кому-то проявить назойливость, как взгляд Инанны холодел, а ее собеседник глупо моргал и уходил, словно вспомнив о чем-то важном. А если богине прискучивало людское внимание, она что-то делала, и о ее существовании все мгновенно забывали – смотрели, как на пустое место.
На Землю разношерстную компанию переправила тоже Инанна. Сразу сюда – в Лондон, на встречу с Конрадом Тидингзом. Именно он снял для Креола сотоварищи номер в отеле и пригласил на эту вечеринку.
Однако сам Конрад пока задерживается. Обещал явиться к началу, но вот уже первые гости направились к выходу, а его все нет.
– Кхем-кхем, – негромко кашлянули за спиной. – Добрый вечер, господа. Мисс Ли… мистер Креол… мистер Хобокен…
– Конрад, ну наконец-то! – всплеснула руками Вон. – Почему так долго?
– Меня задержали… кое-какие дела, – отвел взгляд Конрад. – Надеюсь, я не пропустил ничего особенно важного?
– Это вы нам скажите! Мы тут только вас и ждем!
– Отлично, – кивнул Конрад, еще раз осматривая четверых гостей.
На Инанну, беседующую с кем-то поодаль, он даже не взглянул. Конрад и не подозревал, кем является эта очаровательная молодая женщина. Для него она была всего лишь одной из гостий маскарада.
Ванесса не стала их знакомить.
– Как и обещал, я сведу вас с поставщиками, – начал Конрад, приветливо кивая то одному гостю, то другому. – Но договариваться с ними будете уже сами. У вас есть какие-нибудь вопросы, пока мы не начали?
– Что мы тут сможем приобрести? – сразу спросила Ванесса.
– Не очень много, – честно признался Конрад. – Я старался изо всех сил, но у вас слишком высокие запросы. Такое количество нельзя просто достать из шляпы, как кролика…
– Нам нужно как можно больше, – вмешался Хобокен. – Не будет жатвы, коль десять косарей одной косой машут.
– Верно, верно, – поддержала его Ванесса. – Что вы на это скажете, Конрад? Что-то же вы для нас раздобыли?
– Что-то, разумеется, раздобыл. У нашей организации есть и собственные фонды… хотя для ваших нужд их катастрофически недостаточно. Поэтому мне и пришлось обратиться к поставщикам.
– Это мы уже поняли. Что за поставщики? Это вообще легально?
– Смотря с какой стороны посмотреть, – задумался Конрад. – Вы будете иметь дело не с контрабандистами, а с уполномоченными представителями своих держав. Но, конечно, не нужно объяснять, что официально здесь ничего не происходит. Это просто обычный бал-маскарад.
– Уполномоченные представители, говорите… И почему же они будут продавать нам оружие?
– Скажем так, наша организация дала вам… нужные рекомендации. А наша организация пользуется определенным… кредитом доверия.
– Не нравятся мне эти ваши экивоки, мистер Конрад…
– На самом деле ничего особенного тут нет, – поморщился агент. – Такое происходит постоянно. Оружейный бизнес вообще один из самых прибыльных, а экспортом оружия – совершенно легальным! – занимаются многие страны. Единственная проблема состоит в том, что легально закупать оружие в больших объемах могут только правительства. Частное лицо, сами понимаете, не может просто так взять и приобрести танковую батарею, каким бы капиталом оно ни располагало. Поэтому приходится идти обходными путями. Вам предложат в основном то, что самим больше не нужно.
– То есть?
– Оружие и техника постоянно развиваются. Постоянно выпускаются новые, более совершенные образцы – и если страна хочет иметь конкурентоспособную армию, вооружение приходится периодически обновлять. Но что делать с устаревшим вооружением?
– Да, что делать с устаревшим вооружением? – заинтересовалась Ванесса.
– Много чего можно. Можно просто списать и утилизировать. Но это расточительно. Можно законсервировать и держать на складах про запас. Но это накладно. Поэтому выгоднее всего – кому-нибудь продать. Странам третьего мира, например. Правда, здесь есть риск, что это оружие окажется в руках потенциального противника – именно поэтому и налагаются эмбарго на поставки. Так что сплавить устаревшую технику в другое измерение – просто идеальный вариант. Особенно если вы не станете скупиться.
– Так, минуточку, – подняла палец Ванесса. – Я вас правильно поняла, Конрад? Эти поставщики в курсе, что мы… что некоторые из нас из другого мира?
– Конечно же, нет. Мы отрекомендовали вас в качестве представителей одного из маленьких центральноафриканских государств. Какого конкретно – никого не интересует.
– Африканских?.. – приподняла брови девушка. – Конрад, а вас не смущает, что мы тут все белые? Я так вообще наполовину китаянка.
– Это уже частности.
– Ясно. Все ясно. Устаревшее вооружение, да? Ну что ж, полагаю, нищим выбирать не приходится, – подняла руки Ванесса. – Давайте сюда ваше устаревшее вооружение, мистер Конрад.
– Устаревшее?.. – поморщился Хобокен. – И на что ж оно годно такое, прости Единый?
– Не переживайте, маршал, – положила ему руку на плечо Вон. – Оно только по земным меркам устаревшее. Для вашего Рари это техника будущего.
– Что же, взглянем… – неохотно согласился Хобокен.
Поставщиков оружия, представленных Конрадом, оказалось трое. Первый – сухопарый, лет семидесяти, с аккуратными седыми усами. Второй – коренастый, лет шестидесяти, с удивительно густыми бровями. Третий – среднего телосложения, лет пятидесяти, с набриолиненными волосами. При виде Ванессы, Креола и Хобокена на их лицах отразилось удивление – кажется, они все-таки ожидали увидеть коренных африканцев. Но сказать никто ничего не сказал.
Обменявшись дежурными любезностями и подняв пару тостов, новые знакомые начали переговоры. Ненужных вопросов никто задавать не стал – спросили только, есть ли конкретные пожелания и какой суммой господа покупатели располагают. Больше их не интересовало ничто – даже имена.
По-английски все поставщики говорили превосходно, но страны, несомненно, представляли разные. Друг на друга они смотрели холодновато-вежливо, хотя и без враждебности. Когда дело дошло до обсуждения собственно покупок, Брови и Бриолин сделали вид, что им нужно о чем-то побеседовать с Конрадом, и отошли в сторонку. А Усы раскрыл черный дипломат и разложил на столе небольшой ноутбук.
– Что вас интересует в первую очередь? – каким-то очень грустным голосом спросил Усы.
– Все, что вы можете предложить, – мило улыбнулась ему Ванесса.
– Прекрасно. Моя основная специализация – ручное оружие. Вас это интересует?
– Нас это очень интересует.
– Прекрасно, – опустил уголки губ Усы. Ванессе показалось, что он сейчас заплачет.
Но плакать Усы не стал. Он пробежался по клавишам ноутбука и дернул подбородком в сторону экрана. Там появилось несколько фотографий.
– Винтовки, штурмовые винтовки, пистолеты-пулеметы, ручные пулеметы, станковые пулеметы, крупнокалиберные пулеметы, гранатометы, ракетные комплексы… – тоскливо перечислял Усы. – Сверху вниз – от самых дешевых до самых дорогих.
– Вот этот вот нам покажите, пожалуйста, – сразу уцепилась за самый дорогой Ванесса.
На экране появилось… Ванесса призадумалась, не находя подходящих слов для описания этого оружия. Что-то очень футуристическое – два ствола, какие-то экранчики, пластиковый корпус… выглядящий, как пластиковый. В оружейном журнале, который Ванесса одно время выписывала, таких пушек не было.
– OICW-9, – прокомментировал Усы. – Новейшая разработка. Заменяет штурмовую винтовку, карабин, ручной пулемет, подствольный гранатомет. Есть цифровой процессор и лазерный дальномер, можно подключить к компьютеру в шлеме бойца. Крупнокалиберный ствол стреляет осколочными снарядами, малокалиберный – пулями. Дальность стрельбы – пятьсот и восемьсот метров соответственно.
– Блеск! – разгорелись глаза у Ванессы. – Берем!
– Он не продается, – покачал головой Усы. – Это задел на будущее, в открытую продажу поступит лет через десять. Тогда и приходите.
– Лет через десять нам будет уже не нужно!
– В таком случае выбирайте из того, что попроще.
– А зачем же вы этот OICW-9 в списке держите, если он все равно не продается?
– Реклама, – пожал плечами Усы. – Фьючерсы.
– М-да… Ну ладно, а что там насчет мин?
– На любой вкус. Противопехотные, противотанковые, противоднищевые, противобортовые, противокрышевые, противотранспортные…
– Противосамолетных нет?
– Таких не бывает, – укоризненно посмотрел на Ванессу Усы.
– Я пошутила.
– С минами не шутят, мисс. Они от этого взрываются.
– Ага… хотя мины и бомбы нам вообще не очень нужны… В Темных мирах они плохо работают…
– Где-где?.. – не расслышал Усы.
– Неважно, где. В общем, покажите нам все самое лучшее. Маршал, вы тоже не сидите просто так, выбирайте, что вам больше нравится! Мы для чего вас сюда привезли?
– И то верно, – подвинулся ближе Хобокен. – Прощенья прошу. Давайте-ка мне всего, что есть, да побольше, побольше!
Ванесса откинулась назад, глядя, как Железный Маршал скупает весь арсенал. Хорошо, что о бюджете можно не беспокоиться – Инанна открыла неограниченный кредит.
Хотя наверняка потом предъявит счет…
Бокаверде Хобокен чувствовал себя, как ребенок в магазине игрушек. Он разве только не облизывался, глядя на фотографии пушек двадцатого века и выслушивая скупые комментарии Усов. Ему уже не терпелось вооружить своих ребятушек такими стволами. Уже виделся гренадерский строй, косящий врага пулеметным огнем.
А вот Креол сидел с кислым видом, ковырял в носу, время от времени прихлебывал из бокала. Все эти покупки казались ему сущей глупостью. Единственное, что интересовало его среди вооружения Земли – ядерное оружие.
– Кстати, а ядерные боеголовки у вас есть? – тоже об этом вспомнила Ванесса.
– Это что, опять шутка? – покосился на нее Усы.
– Может быть, шутка. А может быть, я серьезно. Если предположить, что я серьезно – есть у вас ядерные боеголовки? Или хоть что-нибудь ядерное?
– Я не уполномочен заключать такие сделки.
– Даже учитывая наши рекомендации?
– У вас отличные рекомендации. Но не настолько. Если я продам вам нечто подобное, то совершу государственную измену.
– В таком случае, это была просто шутка.
– Я так и подумал.
Распродав оружия столько, что хватило бы свергнуть правительство какой-нибудь Венесуэлы, Усы сухо попрощался и удалился. А его место занял Брови. В отличие от предшественника, он обошелся без ноутбука – просто достал из дипломата множество бумаг с пришпиленными скрепкой фотографиями.
– Я по боевой технике, – без обиняков начал Брови. – Замечательный танк Т-80У, рекомендую. Сорок шесть тонн, три человека экипажа, семьдесят километров в час. Броня многослойная, комбинированная. Оснащен гладкоствольной пушкой и двумя пулеметами. Есть тепловизионные приборы. Можно поставить кондиционер и радио. Товар хороший, отечественный. Очень советую купить.
– Какая прелесть… – взяла фотографию Ванесса. – А другие есть?
– Конечно. Вот БМП-2, вот БМП-3. Есть небольшая партия Т-90. Машины хорошие, очень советую. Сам на таких езжу, очень доволен.
– Что скажете, маршал? – обратилась к Хобокену Ванесса.
Тот задумчиво потер кончик уса. С автоматами и пулеметами он разобрался сразу же – принципиально они ничем не отличаются от рокушского вооружения. Все точно так же – ствол, курок, патроны. Если солдат умеет обращаться с фузеей, он и с штурмовой винтовкой как-нибудь разберется. А вот боевая техника оказалась заслуженному полководцу в новинку – дома он таких штуковин не видал.
– Это что ж – само едет, само стреляет? – шепнул Ванессе Хобокен.
– Не само, а с экипажем внутри, – шепнула в ответ девушка. – Но принцип такой. Как бы пушка на колесах, понимаете?
– Ишь ты, чего у вас тут придумали… Как, говоришь, это называется?
– Танки.
– Танки… хех, еще б цистерной обозвали . А почему они так обзываются?
– Не знаю, – озадаченно нахмурилась Ванесса. – Скажите, эм-м… генерал, вы не знаете, почему танки называются танками?
– Знаю, – охотно ответил Брови. – Все как всегда – из-за человеческого разгильдяйства.
– То есть?
– Это еще с Первой Мировой пошло. Когда англичане первый раз пускали танки в ход, то очень боялись, что немцы пронюхают. Поэтому когда их перевозили, то распустили слух, что везут в Россию баки. Обычные баки – для топлива… или для спирта… или еще для чего… Издали они и правда смахивали на большие цистерны. Так вот с тех пор и пошло – баки и баки. А в другие языки уже английское слово просочилось – танк.
– Ишь ты как… – крутанул головой Хобокен. – Ну давайте мне тогда этих баков побольше!
– Обеспечим. Еще что-нибудь берете? Есть ракетные комплексы, есть инженерные машины, есть вертушки, бомбардировщики, истребители, подлодки… выбор хороший. Машины не самые новые, конечно, но работают как часы, проверено временем, одобрено па… хорошие машины! К тому же и цены доступные. Очень советую.
– А у вас ядерные боеголовки есть? – задала вертящийся на языке вопрос Ванесса.
– Есть, конечно, – дружелюбно улыбнулся Брови. – У нас их очень много. Очень хорошего качества.
– Отлично!..
– Только они не продаются.
– Почему?
– Ядерный запас трогать нельзя. Он нам пока еще самим нужен.
– Черт. Ну ладно, будем тогда набирать танков и самолетов…
– Очень правильное решение, всецело одобряю. На таких вещах экономить не рекомендуется.
Увы, боевой техники удалось приобрести меньше, чем хотелось бы. Вооружить целую армию никак не хватит – пару-тройку дивизий, не больше. К тому же глядя в хитренькие глазки поставщика, Ванесса не могла отделаться от мысли, что тот рад-радешенек избавиться от этой рухляди. Все его хваленые машины наверняка не только устаревшие, но и ломаные-переломаные.
Но тут уж ничего не поделаешь – им и так повезло, что Конрад устроил эту встречу. Без его связей вообще бы ничего не вышло.
Приходится брать, что дают.
Хобокен тоже сообразил, что им сплавляют залежалый и даже подпорченный товарец. Но он отнесся к этому философски – что ж тут такого, дело знакомое. Будучи рокушским главнокомандующим, маршал и сам поступал точно так же – продавал за границу устаревшие гаубицы, мортиры, бомбарды. Благо Инженерный Университет постоянно совершенствовал вооружение.
А вот у Ванессы настроение немного испортилось. Недовольный, что-то бурчащий Креол только подливал масла в огонь.
– Ты почему такой угрюмый? – наконец спросила девушка, когда Брови забрал дипломат и ушел. – Тебе что-то не нравится?
– Я не понимаю, зачем нам эта ерунда! – разродился Креол. – Зачем мы тратим время на все эти железные штуки?! У нас же есть магия!
– Одно другому не мешает, – пожала плечами Ванесса. – Магия магией, а оружие оружием.
– Оружие у нас тоже есть. У нас же есть эти… как их… ружья, пушки…
– Ну да, они у нас есть. Доисторические.
– А какая разница?
– Разница такая, что над рокушскими фузеями демоны только посмеются. Мы должны вооружить солдат чем-нибудь помощнее. Или я неправа?
– Прислушайтесь к юной зеньорите, ваше колдунство, – поднял палец Хобокен. – Проигрывали те, кто делал ставку на что-то одно! Бей всем арсеналом и не жалей патронов, так говорю!
Креол криво усмехнулся. Хобокену такая реакция явно не понравилась – он с силой вонзил крюк в столешницу, оперся рядом ладонью и негромко заговорил:
– Не будьте таким самоуверенным, ваше колдунство. На своем веку я одержал восемьдесят три победы – даст Единый, одержу и восемьдесят четвертую. Но если я правильно понял, в этот раз у нас будет такой враг, какого еще не бывало. Враг, в сравнении с которым серые крысы – просто… просто серые крысы. Вы хотите победы? Я принесу вам победу. Но дайте мне для этого возможность. Или увольняйте меня к Демону в зад.
Ванесса невольно поежилась. Когда Бокаверде Хобокен отбрасывал свое шутливое дурачество, от него начинало веять грозой. Чувствовалось, что этот человек всю жизнь водил армии – не просто посылал в бой, а мчался впереди всех, одним своим видом вселяя в неприятеля панику.
Креол же почернел лицом, на скулах у него заходили желваки. Слова и тон Хобокена вызвали у него плохо скрываемый гнев. Но маг ничего не сказал – внутренне он понимал, что оппонент прав.
К тому же Железного Маршала Креол немного опасался. Эта его татуировка, блокирующая мановые потоки и таким образом рассеивающая заклинания… Каждый раз, когда приходилось общаться с эйнхериями, Креол испытывал легкую нервозность. Он не подавал виду, но по спине у него бегали мурашки.
– Делайте как знаете, – наконец проворчал маг. – Мне главное – чтобы результат был…
– Вот-вот, – кивнула Ванесса, ужасно довольная одержанной победой. – И не забывай, что мы с маршалом тоже в Совете Двенадцати. Так что у нас тут равноправие.
– У вас – равноправие. А я – самый главный.
– Да-да, разумеется. Ты самый главный.
Креол смерил Ванессу подозрительным взглядом. Та в ответ невинно захлопала ресницами, прильнула к Креолу поплотнее и принялась расчесывать ему волосы. Маг сразу разомлел и заурчал, как довольный кот.
Третий поставщик куда-то запропастился. Прошло уже несколько минут, а он все не шел и не шел. Хобокен от скуки принялся перебирать оставленные ему фотографии танков, вертолетов, ракетных комплексов.
– Надеюсь, управляется вся эта машинерия не слишком хитро? – поинтересовался маршал. – Управятся с ней мои ребятушки?
– Кстати, хороший вопрос… – задумалась Ванесса. – Это действительно проблема…
– Какая еще проблема? – поморщился Креол.
– С обучением. Народу у нас в армии полным-полно, но вот пилотов и танкистов среди них как-то очень уж маловато. И военных инструкторов тоже нету ни черта.
– А туточки мы их нанять не можем? – спросил Хобокен.
– Нанять-то можем… только тут свои проблемы – мелкие, но досадные… И много.
– Какие еще проблемы? – устало вздохнул Креол. – Вот где ты вечно видишь проблемы, ученица?
– Сам посчитай. Их придется переправлять на Серую Землю, объяснять, что к чему, убеждать работать в нестандартных условиях…
– Чепуха. С такими проблемами я легко справлюсь.
– Допустим. А как мы их потом будем возвращать на Землю? Они же могут проговориться…
– Не проговорятся. Уж это-то я точно обеспечу.
– А, ну да… Ты же можешь потом стереть им память, верно…
– Вообще-то, я собирался их просто убить. Но если ты так настаиваешь, могу и память стереть.
– Настаиваю.
– Но убить было бы проще. И надежнее. Мертвецы оживают реже, чем стертые воспоминания.
Ванесса предпочла пропустить это мимо ушей.
– Значит, теперь мы должны где-то раздобыть отряд военных инструкторов… – вслух произнесла девушка.
– Военных инструкторов, говорите? – переспросили сверху.
Креол и Ванесса дернулись. К их столу неслышно подошел Бриолин – походка у этого типа оказалась удивительно мягкой.
– Ну да, военных инструкторов, – осторожно подтвердила Вон. – А что? Вы чем-то можете помочь?
– Вам очень повезло, – улыбнулся Бриолин, усаживаясь напротив. – Я как раз специализируюсь на живой силе. Сейчас у меня как раз на примете есть один отличный боевой отряд, как раз сидящий без работы. Парни опытные, дело знают.
– Солдат у нас более чем достаточно, наемники не требуются. Вот инструктора…
– О, на этот счет как раз не волнуйтесь. В этом мои парни как раз разбираются превосходно. Опыт есть. Вы ведь, я так понимаю, планируете вооружить какое-то… племя?
– В некотором роде.
– Мои парни с таким как раз уже имели дело. Если им хорошо заплатят, они обучат хоть армию шимпанзе.
– До таких крайностей у нас не доходит, но… – призадумалась Ванесса. – Маршал, как вы считаете?
– Дело нелишнее.
– А мне все равно, – высказал свое мнение Креол.
– В таком случае сообщите своим людям, что они наняты, – улыбнулась Бриолину Вон.
– О, они будут просто счастливы! – заулыбался в ответ тот. – Только… У меня к вам будет встречная просьба… Если не возражаете, конечно…
– Если это окажется в наших силах.
– Очень, очень, очень интимная просьба… – понизил голос Бриолин.
– Что конкретно вы имеете в виду? – насторожилась Ванесса.
– Понимаете, только что я познакомился с одной дамой… в костюме греческой богини…
– Не понимаю, о ком вы говорите, – сухо ответила Вон.
– Но как же… – опешил поставщик. – А она как раз сказала, что вы ее хорошие друзья… С ней там еще был мужчина – седой, в костюме рыцаря… Может, вы с ним знакомы?
Ванесса тяжело вздохнула, качая головой. Бедняга Бриолин. Еще одна жертва Инанны. Эту богиню положительно нельзя подпускать к людям.
– Что вы от нас хотите? – спросила Вон. – Познакомить вас?
– Нет-нет, мы уже познакомились…
– Значит, хотите пригласить ее на свидание? Вообще, я не уверена, что вы в ее вкусе, хотя… дорогой, каких мужчин она предпочитает?
– Прекраснейшая? – повернул голову Креол. – Любых.
– Да нет, это тоже нет… – сделал страдальческое лицо Бриолин. – Меня как раз интересует нечто другое. Понимаете, я… коллекционер. Я коллекционирую… некоторые предметы одежды…
– Нижнее белье, что ли? – закатила глаза Ванесса.
– Я не люблю говорить об этом так прямо, но… да, все верно, – стыдливо хихикнул Бриолин. – И я… та дама… в костюме греческой богини… я бы хотел… если это возможно… и тогда я предоставлю вам самые лучшие условия… сделаю скидку… все самое лучшее…
– Боюсь, это не так просто… – скривилась Ванесса, стараясь не слушать эти сбивчивые бормотания.
– Сейчас принесу, – поднялся Креол.
Ванесса резко замолчала, ошалело уставившись ему вслед. Ее личный маг периодически выкидывал коленца, вызывающие у Ванессы неподдельный шок. Когда она решала, что уже все, изучила Креола от и до, тот немедленно демонстрировал новую грань своей могучей натуры.
Маг вернулся минут через пять. Никого не смущаясь, он молча протянул Бриолину нечто белое и кружевное. Вон сдавленно застонала, не находя слов, которыми могла бы выразить обуревающие ее чувства.
Зато Бриолин несказанно обрадовался. Он заботливо спрятал трофей за пазуху, подмахнул все документы и торопливо откланялся. Ванесса даже не глянула ему вслед – все ее внимание было приковано к невозмутимому Креолу.
– Инанна что – правда подарила ему свои трусики?! – выпалила Вон, меряя мага тяжелым взглядом. – Или это она их тебе подарила?! Ты ей сказал, для кого они?!
– Ты что, спятила? – приподнял брови Креол. – Во-первых, она бы их никогда не отдала, а во-вторых, она их вообще не носит.
– А ты откуда знаешь?! И чьи трусики ты тогда ему отдал?!
– Мои, конечно. Мне не жалко.
Ванесса замерла. Пару секунд она молча смотрела в никуда, а потом громко всхлипнула. Креол беспокойно дернулся – ему всегда было не по себе, когда ученица расстраивалась – но тут же сообразил, что она рыдает от смеха.
– Сволочь… – с трудом выдавила из себя Вон, немного отойдя от приступа. – Сволочь… сволочь… какая же ты сволочь… Ты просто… Хотя стоп! Стоп, стоп, стоп!
– Что еще?
– Я же видела – ты отдал женские! – обвиняюще вытянула перст Ванесса. – Точно женские! Хочешь сказать, что ты носишь женское белье?!
– Не знаю. Я надеваю первое попавшееся.
– Откуда?.. – прошептала Вон. – Откуда ты его берешь?..
– Сегодня взял из того пакета, который висел в ванной.
– Но там же грязное – для прачечной!.. И… и ты, значит, надел сегодня мои трусики… да еще отдал их тому извращенцу! Ну ты и урод!!!
Креол возмущенно вскинулся. Он искренне не понимал, в чем проблема, что он опять не так сделал. А Ванесса не знала, какими словами ему это объяснить. Ее аж трясло от негодования.
Скорее всего, между ними разразился бы очередной семейный скандал, если бы его не погасила в зародыше подошедшая Инанна. Богиню, как всегда, сопровождал преданный лод Гвэйдеон.
– Как у вас дела, друзья мои? – лучезарно улыбнулась Инанна. – Сделали какие-нибудь удачные покупки?
– Нет, – буркнула Ванесса. – Ничего удачного. Только деньги зря просадили.
– Ученица, чем ты опять недовольна? – процедил Креол.
– Сам не понимаешь? Нам же всучили кучу долбаного старья! Хлама! Списанного барахла черт знает с каких времен! Для какой-нибудь банановой республики это вполне сгодится, но для войны с Лэнгом… И инструктора еще эти…
– А с ними-то что не так?!
– Да это же наверняка сборище бандюг и моральных уродов! Ты видел того, кто их нам всучил? Если начальник – гребаный фетишист, то я представляю, что у него за подчиненные!
– Это дело вторичное, – пожал плечами Хобокен. – По мне, лишь бы боец дело разумел, а пьет ли он иль за юбкой волочится – дело не мое. За этим приглядывать жрецы поставлены.
– Даже если так, – пригорюнилась Ванесса. – Инструктора инструкторами, но подготовка боевого пилота длится годы и стоит миллион долларов… За штурвал истребителя кого попало сажать нельзя…
– В таком случае поспешу вас обрадовать, друзья мои, – мягко улыбнулась Инанна. – Земные наемники нам не понадобятся. Я подыскала одно место, где мы сможем достать множество опытных боевых пилотов и инструкторов. А также, возможно, и более совершенную технику…

Глава 2
Бал-маскарад окончился только в три часа ночи. Уставшие гости расходились медленно, еле перебирая ногами. Благо идти было недалеко – большинство в этом же отеле и проживало.
В том числе и Креол сотоварищи.
Конрад покинул компанию по-английски, не прощаясь. Убедившись, что переговоры прошли успешно, он посчитал свою миссию выполненной и растворился в ночи. Ванесса полагала, что агент захочет что-то получить за свое посредничество, но это он, видимо, решил приберечь до следующего раза.
В любом случае Конрад не из тех, кто забудет стребовать долг.
Инанну до самых дверей сопровождал ее личный фанклуб во главе с директором отеля. Этот часто-часто моргал и поминутно порывался поцеловать богине руку. Бедолага очень надеялся, что его пригласят в номер, но Инанна лишь мило улыбнулась и пожелала всем доброй ночи.
– И вам доброй ночи, моя обворожительная красавица, – раскланялся директор. – Надеюсь, завтра вы уделите мне еще немного вашего бесценного времени?
– Там видно будет, друг мой, – лукаво сощурилась Инанна. – Ничего не могу обещать.
– О, жестокая!.. – У директора задрожала губа. – Почему вы так со мной поступаете?..
Услышав это, Ванесса повалилась на кровать и закрыла лицо ладонями. Креол встал рядом и недоуменно посмотрел на ученицу.
– Меня мутит… – простонала та.
– Ты что, шампанского перебрала?
– Всего пару раз пригубила! – огрызнулась девушка. – Меня не от этого мутит.
– А от чего же тогда?
– Ты все равно не поймешь.
Бокаверде Хобокен деловито перебирал бутылочки в баре. Его мертвецкий организм позволял выпить тонну алкоголя, нисколько не пьянея, и последние два дня он с большим увлечением дегустировал земные напитки. Сейчас маршал набивал спиртным объемистый ранец – угостить войсковых товарищей.
– Ну что, готов? – спросил у него Креол, посыпая Камень Врат магическим порошком.
– Сей секунд закончу, – перешел к холодильнику Хобокен. – Внезапность, быстрота, натиск! Фуражом не пренебрегай, на обоз глаза не закрывай! Голодное брюхо к делу ратному глухо, а чарку налей – и поход веселей!
– Давай быстрее, – проворчал маг, поджигая порошок пальцем. – Откройся, Портал!
Посреди комнаты вспыхнула двухметровая светящаяся арка. Ванесса подскочила на кровати и взвизгнула – она никак не ожидала, что Креол будет открывать портал прямо в номере.
Хорошо еще, что эта штука подстраивается под нужный размер – те ворота, через которые обычно пролетал коцебу, могли бы разрезать отель пополам. Или не разрезать, а засосать – Вон все еще плоховато разбиралась в этих штуках.
– Когда войдешь туда, окажешься в Симбаларе, возле коцебу, – проинструктировал маршала Креол, держа Камень Врат на вытянутой руке. – Шамшуддину передашь вот этот конверт, а Тивилдорму просто скажешь, чтобы нас не дожидался, начинал работать. Поможешь им там, чем нужно.
– Не сомневайтесь, ваше колдунство, все толком исполню, – заверил Хобокен, взваливая на плечи ранец с трофеями. – Когда вас до дому ждать?
– Да Кингу его знает…
Креол и в самом деле не знал, насколько они задержатся в этот раз и что вообще собирается предложить Инанна. Он уже спрашивал ее об этом, но богиня лишь попросила немного потерпеть.
Железный Маршал махнул на прощание и вошел в светящуюся арку. Та несколько секунд еще померцала в воздухе, а затем погасла.
– Так, теперь двигаемся дальше… – вздохнул Креол, пряча Камень Врат.
Ванесса повертела головой, осматривая номер. Очень хороший номер – один из лучших в отеле. Роскошная двуспальная кровать, на которой они с Креолом провели последние три ночи. Диван в соседней комнате, послуживший пристанищем лоду Гвэйдеону. Богатейший бар, ныне полностью опустошенный маршалом Хобокеном. Огромный балкон, с которого так приятно любоваться лондонской панорамой. Джакузи, из которого не хочется вылезать.
Великолепные апартаменты, очень дорогие. Но по сравнению с Хрустальными Чертогами это шаг назад. Два предыдущих инструктажа проходили именно там, на Третьем Небе, во дворце прекраснейшей из богинь.
А вот сегодня богиня решила провести инструктаж в «полевых условиях».
– Надеюсь, вы не слишком долго ждали, друзья мои? – впорхнула в комнату Инанна.
– Слишком, – ответил Креол. – Поторапливайся, Прекраснейшая, мы не можем сидеть тут вечно.
Лод Гвэйдеон бросил на него возмущенный взгляд. Бесстрашный паладин по-прежнему робел и смущался в присутствии своей богини – его охватывало несказанное благоговение, он не смел даже раскрыть рта. Поэтому бесцеремонное поведение «святого Креола» вызывало у него внутренний протест.
– Я вижу, достопочтенный маршал уже отбыл, – окинула взором комнату Инанна. – Хорошо. Пока он, ваш друг Шамшуддин и наши новые союзники занимаются переведением Серой Земли на новый политический курс, у вас, друг мой, будет время, чтобы заняться другим делом.
Говоря о «новом политическом курсе», Инанна довольно улыбалась – точь-в-точь кошка, объевшаяся сметаны. Ванесса подумала, что кому-кому, а ей результаты колдовской войны должны быть весьма приятны – Лэнг потерял Серую Землю, а Инанна приобрела. У нее появилась обширная территория с большим количеством потенциальной паствы – пока еще неосвоенная, но уже ее, и больше ничья. Зная паладинов, можно быть уверенным – на Серой Земле очень скоро будет установлено иштарианство.
Инанна дважды хлопнула в ладоши, и в центре комнаты материализовался огромный глобус. Совсем такой же, какие она показывала в прошлые разы – перед отбытием на Каабар и Рари. Живой, дышащий глобус, в точности повторяющий свою планету, только изрядно ее меньший.
Такой, да не такой. В отличие от Каабара, Рари и родной Земли, этот глобус выглядел совсем непривлекательно. Зеленого, желтого, синего цветов нет и в помине – преобладают цвета грязного снега и старого пепла. Океан подернут сероватой пленкой, небо закрыто тучами, в воздухе стоит густой смог. Материк всего один – размером чуть побольше Австралии, кляксообразный, с изорванными краями. Вокруг множество архипелагов и крупных островов – тоже похожих на кляксы или брызги.
– Внимайте, друзья мои, перед вами Плонет! – провозгласила Инанна. В торжественном голосе проскользнули минорные, даже траурные нотки.
Ванесса встала с кровати и обошла вокруг глобуса, пристально рассматривая новый мир. Мазнула по единственному материку пальцем – на подушечке осталось грязное пятно.
– Какая жуть, – констатировала девушка. – Что это за мир такой?
– Мир, погубленный Лэнгом, – печально произнесла Инанна. – Сто лет назад Плонет мало чем отличался от вашей Земли – там были леса и поля, целых пять материков, множество процветающих государств и миллиарды счастливых жителей. Они летали на соседние планеты, овладели антигравитацией, добились немалых успехов в медицине и кибернетике… А потом все рухнуло. Лэнг нашел лазейку на Плонет и не замедлил этим воспользоваться.
– Так это натворили демоны? – пробормотала Ванесса.
– Да. Причем было их совсем немного. На Плонет проник только Нъярлатхотеп с парой дюжин своих подручных.
– И такая кучка демонов уничтожила целый мир? – недоверчиво спросил Креол. – Извини, Прекраснейшая, но что-то не верится. Нъярлатхотеп не настолько могуч.
– Конечно же, он трудился над этим не в одиночку и сделал это не за один день. Лэнг применил на Плонете то, что уже когда-то использовал против вашего родного Шумера – куклусов.
– Куклусов?! – подался вперед Креол.
– Да, именно так. Правда, новый их вариант, усовершенствованный. Эти куклусы очень мало менялись внешне и даже могли выдавать себя за людей. Первоначально плонетцы считали это какой-то новой болезнью – небольшие язвочки на коже, покраснение глазного белка, определенные изменения в психике… такие вот симптомы. Люди и опомниться не успели, как почти четверть планеты была затоплена куклусами. Потом остальные наконец поняли, что происходит, и куклусам стало труднее порабощать новых жертв. «Меченых», как их прозвали на Плонете, начали отлавливать и уничтожать. Тогда куклусы вышли из подполья и перешли в открытое наступление. Вскоре разразилась мировая война невиданных масштабов. Фактически, Плонет воевал сам с собой, а не с Лэнгом.
– И чем все закончилось? – хмуро спросил Креол.
– Ну, от Плонета осталось довольно мало, а Лэнг по-прежнему процветает… в определенном смысле, – задумалась Ванесса. – Лэнг победил, верно?
– Не совсем, – покачала головой Инанна. – Лэнг совсем не хотел уничтожать Плонет. Им нужна пища, рабы, территория. А особенно им нужны души. Ничего этого с мертвого мира не получишь. Поэтому я не думаю, что итог той войны можно называть победой Лэнга… хотя проигравшими их тоже не назовешь. А вот Плонет, безусловно, проиграл… хотя в каком-то смысле и победил…
– Так что там произошло-то? – спросила Вон.
– Начнем издалека, – крутнула глобус Инанна. – Видите, какими красками сейчас одет Плонет? Это цвета скони. Литосфера, гидросфера и атмосфера Плонета буквально пропитаны сконью. Да и биосфера не избежала этой горькой участи…
– Что такое сконь? – задал вопрос в лоб Креол.
– На одном из плонетских языков это означает попросту «пыль» или «пух». Сконь – это по-настоящему уникальная субстанция. Ученые Плонета создали ее еще за полвека до контакта с Лэнгом, однако долгое время сконь была всего лишь научным курьезом. Ей не могли найти практического применения, поэтому она не покидала пределов лабораторий. Но уже во время войны случайно выяснилось, что на куклусов сконь влияет очень скверно – надышавшись ею, они начинали двигаться вяло, шататься, падать. Полностью теряли над собой контроль, а потом превращались в полупарализованных дегенератов и даже погибали. В то же время на людей сконь не действовала никак. Химическое оружие избирательного действия – не об этом ли всегда мечтали военные? Газ, убивающий врагов и безвредный для своих – что может быть лучше в такой ситуации? Разумеется, плонетцы рьяно взялись распылять сконь в атмосфере…
– Ага. А потом выяснилось, что они чего-то не учли, – снова провела пальцем по глобусу Ванесса.
– Да. Число куклусов действительно начало сокращаться. Но со временем выяснилось, что сконь и сама не так уж безобидна. Она не разлагалась. Не рассеивалась. Вообще не исчезала. Она просто откладывалась и накапливалась во всем вокруг – в почве, в воде, в воздухе. Более того – уничтожая куклусов, сконь понемногу впитывала их демонические эманации. Напоенная ими, сконь начала меняться в худшую сторону. Она стала влиять на растения, на животных. На людей. Экологии был нанесен непоправимый ущерб. К концу войны планета покрылась настоящим ковром из скони – страшная цена, которую люди заплатили за истребление куклусов.
– Так это сконь все там так уничтожила?
– Косвенно. Сама сконь только подорвала экосистему – но от этого удара Плонет еще мог бы оправиться. Однако в самом конце войны – в самый последний ее день – произошло то, что изгнало из этого мира демонов и одновременно поставило крест на всей цивилизации. И совершили это сами плонетцы.
– И что же это было?
– Финальная атака на Врата. Бригада элитных плонетских войск прорвала оборону куклусов и взяла штурмом их главную базу. В тот день в первый и последний раз было применено мощнейшее оружие Плонета – «Гакасе Сор Анвилигд». На борту находился его создатель – профессор Лакласторос. А также другое его детище – колоссальной мощности протоядерная бомба. Всего одна. В результате отчаянной атаки ее вместе с «Гакасе Сор Анвилигд» удалось забросить во Врата – плонетцы надеялись уничтожить таким образом Лэнг.
– Но они его не уничтожили…
– Они совершили фатальную ошибку, посчитав физические законы Лэнга такими же, как в их родном мире. Но они отличались – и сильно. Взорвавшаяся бомба почти не нанесла вреда Лэнгу. Зато взрывная волна, хлынувшая из Врат, вобравшая настоящий океан демонических эманаций, ударила по самому Плонету с десятикратной силой, нанеся ему непоправимый урон. Катаклизм, подобного которому еще не бывало, превратил Плонет в мертвый мир. Четыре материка из пяти раскололись на куски и большей частью погрузились под воду – уцелел только один, Хайгонда. Он находился на противоположной стороне планеты, поэтому пострадал незначительно. Тем не менее, даже на Хайгонде девяносто процентов населения погибли в мгновение ока, а еще девять с половиной – умерли в течение следующих нескольких дней от голода, холода и демонических эманаций. Нынешние обитатели Плонета называют этот катаклизм Судным Часом.
– Нынешние?.. И много их – нынешних?
– Очень немного. До войны население Плонета насчитывало пять миллиардов человек. Сейчас едва ли наберется пятьсот тысяч. Там больше нет цивилизации – осталась горстка племен, деградировавших до полудикого состояния. Они живут на развалинах погибшего мира, а их планету медленно пожирает сконь.
– И что мне там делать, в этом полуиздохшем мире? – пренебрежительно спросил Креол. – Ты ведь не просто для развлечения рассказала нам эту историю, Прекраснейшая? Ты предлагаешь мне отправиться туда, верно?
– Вы совершенно правы, друг мой.
– И что же там есть такого, ради чего мне стоит тратить время?
– Армия, которая может оказаться чрезвычайно полезной. Люди, у которых есть опыт и желание воевать с демонами.
– Это кто такие?
– Элитная бригада, которую я упоминала. Те самые воины, что атаковали Врата в Лэнг и невольно спровоцировали Судный Час.
– Минуточку… – подняла руку Ванесса. – Они что же, до сих пор живы?
– Да. Те, кто находился в самом эпицентре, уцелели – взрывная волна, спровоцировавшая катаклизм, прошла прямо над их головами. Правда, шквал демонических эманаций вызвал некоторые изменения в их… внешности. Впрочем, это вы сами увидите.
– Я не о том! – поморщилась Вон. – С тех пор прошло… сколько там?.. сто лет? Как они прожили целых сто лет?
– Может быть, там время течет с другой скоростью? – предположил Креол.
– Нет, ход времени там почти такой же, как на Земле. Разница составляет всего несколько процентов.
– Тогда как?..
– Совершенно нормальным образом. Плонетцы довоенных времен жили очень долго – двести, даже двести пятьдесят земных лет. Как я и сказала, у них была превосходная медицина.
– Ни черта себе… – присвистнула Ванесса. – И в чем у них был секрет?
– Нанотехнологии и генная инженерия. Каждому новорожденному на Плонете делали высокотехнологичную операцию – запускали в кровеносную систему специальные медицинские микрозонды. Они исправляли ошибки в генах, молекулах ДНК, помогали защитной системе организма, обезвреживали токсины, уничтожали микробов и раковые клетки. Благодаря этому у плонетцев был очень высокий иммунитет против болезней и повышенная жизнестойкость. Даже продолжительность жизни превышала земную более чем втрое. Когда-то ученые надеялись, что такие микрозонды вообще сделают человека практически бессмертным, но этого достичь все же не удалось.
– Вот это действительно ценная технология… – покачала головой Ванесса.
– Ценная, но утраченная – как и большинство других довоенных технологий. Поэтому нынешние плонетцы живут даже меньше землян. Однако некоторые из родившихся до Судного Часа живы до сих пор – в их жилах по-прежнему крейсируют медицинские микрозонды.
Креол и Ванесса, не сговариваясь, посмотрели на запястья. Им обоим представились крошечные металлические таракашки, плавающие по венам и артериям.
– Мерзость, – мрачно отозвался маг.
– А я бы не отказалась, – возразила Ванесса. – Это тебе хорошо, ты у нас бессмертный…
– Конечно, большинство старых плонетцев давно скончались, – продолжила Инанна. – Все-таки сто лет – это целых сто лет, а жизнь на нынешнем Плонете тяжела и опасна. Смертность там очень высокая. Но некоторые все еще живы – и среди них немало бойцов бывшей бригады Мадеклекороса. Они-то как раз очень хорошо умели выживать.
Ванесса задумалась, подняв взгляд к потолку. Тысячи опытных солдат, уже воевавших с Лэнгом и даже победивших… в каком-то смысле. Если повезет, удастся разжиться техникой, на пару веков опережающей земную. ВВС, танки, ракеты, гребаные бомбы – один бог знает, что там отыщется и в каких количествах, но лишним оно всяко не будет. Эти ребята с Плонета наверняка держат на Лэнг здоровенный зуб – и если предложить им возможность расквитаться…
– Да это же просто Клондайк! – воскликнула девушка. – Давайте быстренько пригоним коцебу и двинем туда!
– К сожалению, коцебу в этот мир брать как раз не стоит… – вздохнула Инанна. – Да и вообще для мага Плонет – не самое комфортное место…
– Почему? – насторожился Креол.
– Физические законы Плонета в целом мало отличаются от земных, но одно кардинальное отличие все же есть – эфирная структура. Эфир там практически не образует ускоренных потоков. А это значит…
– Никакой маны?! – расширились глаза Креола.
– Да. Почти никакой. У вас останется только естественный прирост – та мана, которую человеческая душа производит самостоятельно. Но подзаряжаться извне там чрезвычайно сложно…
Креол мгновенно поскучнел. Лод Гвэйдеон, плохо разбирающийся в магии, смотрел спокойно – ему слова «эфир» и «мана» ничего не говорили. А Ванесса сочувственно погладила учителя по плечу – она-то успела усвоить, что это его больное место. Сильнее всего на свете Креол боится остаться без своей драгоценной магии.
– Чрево Тиамат… – пробормотал маг, крепко сжимая посох. Эта обсидиановая палка содержит несколько душ, и благодаря им Креол восполняет ману быстрее обычного человека… но без внешних источников все равно придется тяжко.
– Если хочешь, можешь не ходить, – предложила Ванесса. – Я и сама как-нибудь управлюсь. Теперь-то у нас, слава богу, хватает людей. Паладины, эйнхерии… Возьму пяток ребят покрепче и сама все сделаю.
– Ученица, ты что, думаешь, что я боюсь? – перебил ее Креол.
– Да нет, но…
– Я ничего не боюсь!!! – бешено взревел маг. – Ничего!!! Я иду с тобой… нет, это ты идешь со мной! Я твой учитель, ты моя ученица! И без меня ты никуда не пойдешь, ясно?!
– Но тебе же там будет труднее, чем в других мирах, – осторожно напомнила Вон.
– Бывало и хуже, – угрюмо ответил Креол. – Просто буду стараться не колдовать без крайней надобности.
Ванесса вопросительно посмотрела на Инанну – та лишь развела руками. Логикой здесь ничего не сделаешь. Креолу померещилось, что в нем сомневаются – и он мгновенно полез в бутылку. Теперь его не сдвинет с места и бульдозер.
Но без своей магии Креол – просто наглый хам с наклонностями маньяка-убийцы.
Совершенно бесполезен.
– Я не бесполезен! – рявкнул маг.
– Я этого не говорила! – испугалась Ванесса. – Я специально за собой следила!
– Я прекрасно понимаю, о чем ты думаешь! – покачал у нее перед носом пальцем Креол. – У тебя же по лицу все видно!
– Вот черт… – невольно схватилась за лицо девушка.
– Простите, что вмешиваюсь, моя Леди… – робко обратился к Инанне лод Гвэйдеон, преклоняя колено. – Верно ли я понял, что в этом погубленном служителями Близнеца мире святой Креол не сможет творить чудеса?
– Почему же, сможет. Точно так же, как и в других мирах. Только ему придется делать это несколько реже, чем обычно. Это все равно как после обильной реками местности попасть в засушливую степь – воду придется экономить, но смерть от жажды все же не грозит.
– Благодарю Вас за ответ, моя Леди, – почтительно поклонился лод Гвэйдеон.
– О, кстати, а что насчет паладинской магии? – вспомнила Ванесса. – Исцеление там, все такое… Оно будет работать, или как?
– Насчет этого не беспокойся, дитя мое, – улыбнулась Инанна. – Паладинам не требуется восполнять ману извне – силы они черпают у меня. А я всегда услышу зов любого из моих рыцарей – где бы он ни находился.
– Тогда давайте просто захватим их с собой побольше, – предложила Вон. – Полдюжины этих бронированных парней – и можно смело идти хоть на дракона.
– Я не думаю, что в этом есть нужда. Плонет – место опасное, но все же не настолько, чтобы требовалась армия. Да и способности Креола будут ограничены местными условиями, но отнюдь не угаснут. Если вы примете мой совет, я бы рекомендовала остаться компактной группой – большое количество людей привлечет слишком много внимания.
– Но может быть нам все же…
– Мне не нужны телохранители, ученица, – отчеканил Креол, холодно глядя серыми глазами. – И тебе тоже не нужны, пока ты рядом со мной.
– Хорошо, хорошо, как скажешь, – подняла руки Вон. – Значит, опять отправляемся втроем?
– Да. Ты, я и паладин. Более чем достаточно.
– А Шамшуддин? Он же должен управлять коцебу, нет?
– Ученица, ты что, ничего не слушала? Коцебу мы не берем.
– То есть как это? Почему?
– Повторяю – ты что, ничего не слушала? На Плонете почти нет маны.
– И какая связь?.. – осторожно уточнила Вон.
Креол задумался. Потом он неуверенно сказал:
– Ученица, напомни-ка, мы уже проходили мановую зависимость артефактов?
– Не помню ничего такого. И в твоей книге про это не написано.
– Чрево Тиамат… – поморщился маг. – Ладно, сейчас вкратце объясню. Ни один артефакт не работает просто так, сам по себе – всякое действие требует энергетических затрат. Живые существа работают на воздухе, воде и пище, ваши железные механизмы – на паре, электричестве и вонючих жидкостях, а заклинания, артефакты и големы – на мане. Это основа основ – я, наверное, потому и не рассказывал, что думал, что это и так все знают…
– Я не знаю, – заверила его Ванесса.
– Понял уже. Итак, по типу манозарядки артефакты-носители делятся на четыре основных типа. Первый тип – одноразовый. Мановый заряд в него закладывается изначально, еще при создании. Такой артефакт – самый простой и дешевый, но относительно недолговечный. Его можно использовать, пока мановый заряд не иссякнет – а потом либо перезаряжай, либо выкидывай. Если владелец такого артефакта не маг и знакомых магов у него нет – только выкидывать. Я такие артефакты делаю редко, но вообще они самые простые и распространенные.
– Ага, – понимающе кивнула Вон.
– Второй тип – самозаряжающийся. Это носитель, совмещенный с накопителем. Такой артефакт самостоятельно впитывает ману из окружающего пространства, поэтому работать может неограниченно долго. Это очень удобно и выгодно, но производство такого артефакта – дело трудное и занимает много времени. Обычно такими делают только очень крупные артефакты или големов. Вот коцебу устроен именно так – для работы он втягивает ману из окружающего пространства. Поэтому на Плонете он попросту грохнется.
– А разве это не слишком опасно – летать на такой ненадежной штуке? – нахмурилась Вон. – В обычных мирах тоже бывают места, где маны нет или очень мало. Если коцебу пролетит над таким участком – он что, упадет?
– Нет, конечно. Артефакт второго типа – это носитель, совмещенный с накопителем. Он самостоятельно подзаряжается. А если маны вокруг нет – тратит то, что уже накоплено. Коцебу и на Плонете какое-то время будет летать нормально – пока мана не закончится.
– И сколько он будет летать на Плонете?
– Не уверен точно… Два-три дня… может, четыре… а потом грохнется.
– Слишком мало.
– Вот именно, что мало.
– Но у нас же теперь есть голова Султана Земли… может, как-нибудь приспособить его аккумулятором?
– Как? – приподнял брови Креол. – Прикажешь мне трубку к нему подсоединить, или что?
– Ну это уж тебе лучше знать, как это сделать. Кто из нас архимаг, ты или я? Мое дело – идею выдать.
– Нет, идея в принципе интересная… – признал Креол. – На досуге я над этим поразмышляю… Но пока что я не знаю, как это осуществить, так что отпадает. Разве что перекачивать вручную… хотя нет, это тоже не получится. Я тебе не колодезный ишак – с утра до вечера ворот крутить.
– Ладно, поняла. А что насчет моей «Беретты»? – достала любимый пистолет Вон. – Она на Плонете будет работать? Это первый тип или второй?
– Третий. Третий тип – это золотая середина, он получает ману от своего владельца. Я чаще всего делаю именно их. Они гораздо проще в производстве, чем второй тип, и не так недолговечны, как первый. На Плонете работать будет. Правда, у третьего типа есть другой недостаток – с ними нельзя перебарщивать. Каждый такой артефакт потребляет толику маны хозяина – и если таскать их на себе слишком много или даже всего один, но чересчур для тебя сильный, тебя просто… высосут. Как вампиры.
– Погоди-ка! – положила пистолет на стол Ванесса. – Ты хочешь сказать, что эта штука… сосет из меня энергию?!
– Ману. Да. Но это не сильный артефакт, и требуется ему очень немного. Вполне достаточно естественного запаса, который производит твоя собственная душа. Ты можешь использовать два таких пистолета одновременно – и все равно даже не будешь чувствовать слабости.
– А если три?
– Тогда… тогда, может, и будешь чувствовать. Легкую слабость. Если начнешь стрелять из всех трех одновременно.
Ванесса мрачно уставилась на свой пистолет с неразменными пулями. Она уже много месяцев бездумно использовала его по поводу и без, и ей почему-то ни разу не приходило в голову – а на каких «батарейках» это волшебство работает? Теперь она это узнала – и пистолет сразу стал выглядеть как-то зловеще. Как… да, точно, как ручной вампир.
– В чем дело, ученица? – возмутился Креол. – Это нормально. Когда ты колдуешь, ты тоже используешь ману – тебя же это не смущает?
– А что будет, если я использую все до капли? – все еще не решалась вернуть пистолет в кобуру Вон. – Если маны у меня не останется?
– Тогда пистолет просто перестанет работать, – нетерпеливо ответил маг. – Прану он не использует. Насчет «высосут» я слегка преувеличил – так бывает только с дрянными артефактами, которые сосут все без разбору. Но я такой халтуры не делаю.
– Хоть какое-то утешение. А мой мешок с ветром? Он тоже что-то там… сосет?
– Нет. Мешок с ветром – четвертый тип. Носитель, совмещенный с поглотителем. В нем заключен элементаль воздуха – за его счет артефакт и работает.
– Ну и отличный вариант, по-моему. Почему бы все артефакты такими не делать?
– У четвертого типа тоже есть свои подводные камни, – отвел взгляд Креол. – Но про это как-нибудь в другой раз, ладно?
Креол боялся, что если он расскажет Ванессе о недостатках четвертого типа, та попросту откажется его использовать. Магические артефакты вообще таят много неприятных скрытых сторон. И чем мощнее артефакт, тем опаснее иметь с ним дело.
На протяжении всей импровизированной лекции Инанна стояла у окна со скучающим видом. А вот лод Гвэйдеон просто лучился счастьем. Он находился рядом со своей богиней – и больше ему от жизни не было нужно ничего.
– Значит, в этот раз отправляемся налегке, – подытожила Ванесса. – Нам нужно еще что-нибудь знать об этом мире, леди Инанна? Как лучше одеться, какой там климат, какие деньги, чего стоит опасаться?
– Одеться можно как угодно, – ответила Инанна. – Плонетцы одеваются кто во что может – им не покажутся странными ни американские джинсы, ни рыцарские доспехи. Климат в данный момент теплый – материк Хайгонда большей частью находится в умеренном поясе, и там сейчас начало лета. Денег как таковых не водится – преобладает натуральный обмен. Опасаться… опасностей там много, разумеется. Уровень преступности огромен, за порядком никто не следит, а человеческая жизнь ценится очень дешево. Хватает и опасных животных – после Судного Часа фауна Плонета сильно изменилась. Большинство старых видов вымерли или мутировали, но появились новые, ранее невиданные.
– Мутировали? – забеспокоилась Вон. – Там что, радиация?
– Да, уровень радиации на Плонете выше земного… – задумалась Инанна. – Но совсем немного. Ядерное оружие плонетцы применяли не слишком активно, а атомные электростанции оставили в прошлом за десятки лет до Судного Часа. В основном они использовали портативные синтезаторы энергии, работающие на холодном ядерном синтезе. Эти синтезаторы продавались у них так же свободно, как на Земле – батарейки для фонариков. Легкие, недорогие и совершенно безопасные. Поэтому радиации вам опасаться не стоит. Однако воздействие демонических эманаций в чем-то даже похуже радиации. Оно может быть совершенно непредсказуемым, но неизменно вредным.
– И как же нам от этого защищаться?
– Вы не пробудете там так долго, чтобы это стало критичным. Но на всякий случай я кое-что дам вам с собой. Пока оно с вами, вас не коснется никакая зараза.
Инанна протянула руку, и у нее в ладони появилась очень красивая брошь – с огромным бриллиантом в центре и шестнадцатью мелкими вокруг. Украшение ярко светилось – из драгоценных камней словно брызгали лучи восходящего солнца.
– Это же Сияющее Око! – потрясенно воскликнул Креол, с благоговением глядя на брошь. – Ты и в самом деле отдаешь его мне, Прекраснейшая?!
– Да. Но распорядитесь им правильно, друг мой.
– Это как?
– Сами поймете… надеюсь.

Глава 3
Креол вышел из машины и громко хлопнул дверцей. Лод Гвэйдеон же закрыл дверь мягко и осторожно, хотя и с некоторой неприязнью. Паладин уже немного пообвык в земном транспорте, но ему по-прежнему не нравился запах бензина.
Ванесса встала рядом с этими двоими и умиленно улыбнулась, глядя на свой новенький автомобиль. «Jeep Wrangler Unlimited» цвета зеленый металлик. Великолепный внедорожник, идеально приспособленный для путешествий вдали от автострад. Инанна посоветовала приобрести что-нибудь подобное, намекнув, что дороги на Плонете оставляют желать лучшего.
Сначала Вон вообще прикидывала, где бы раздобыть вертолет. Но потом все же передумала – слишком много мороки. К тому же непонятно, кто им будет управлять.
В итоге было решено остановиться на джипе. Шестицилиндровый двигатель на бензиновом ходу, автоматическая трасмиссия на четыре передачи, бензобак на семьдесят литров, кожаные сиденья, убирающаяся крыша, кондиционер, система GPS, подушки безопасности, шесть аудиоколонок и куча других прелестей. Делает до ста восьмидесяти километров в час.
Конечно, бензоколонок на Плонете нет, зато есть две запасные канистры и архимаг, способный при необходимости превратить воду в бензин. Должно хватить.
– Куда мы приехали? – поинтересовался Креол, задирая голову.
– В торговый центр, – коротко ответила Ванесса. – Надеюсь, вы готовы к большому шопингу, мальчики?
– А что это такое? Какой-то священный ритуал?
– Для некоторых – да.
– Убивать кого-нибудь потребуется? – деловито спросил маг, вынимая нож.
– Очень надеюсь, что нет. Пошли.
Пройдя несколько шагов, Ванесса тихо попросила:
– И нож лучше все-таки убери.
Как и всякая нормальная женщина, Ванесса Ли любила шопинг. Гулять по торговому центру, рассматривать прилавки, беседовать с торговцами, примерять одежду, прицениваться ко всему подряд – это не приедается, это можно делать бесконечно. Совсем необязательно что-нибудь при этом покупать – удовольствие доставляет уже сам процесс.
Впрочем, сейчас Вон как раз собиралась купить очень много всего. Они отправляются в очередную экспедицию, и на этот раз к их услугам не будет летающего дома с кучей комнат, шкафов и домовым-дворецким. Да и мир предполагается не такой комфортный, как Каабар и Рари. Значит, готовиться нужно по-настоящему основательно.
В отделе туристического снаряжения Ванесса приобрела большую кемпинговую палатку, спальные принадлежности, переносной холодильник, карманную стиральную машину, герметичную посуду, походную аптечку, мази и репелленты, неоновые фонари, запасные лампы и батарейки, охотничьи спички, инструменты, удочки, ножи, пустые канистры, два эмалированных ведра, лопату, фотоаппарат, видеокамеру, компас, металлоискатель, магнитометр, гравиметр, счетчик Гейгера, аквалангистское снаряжение, резиновую лодку, дорожный игровой набор и еще кучу всевозможного добра. Она постоянно одергивала саму себя, напоминая, что багажник не бездонный, но все равно не могла удержаться.
Также Вон запаслась одеждой и обувью. За лода Гвэйдеона она не очень беспокоилась – у него есть всепогодные доспехи, – а вот Креола просто замучила, заставляя примерять все подряд. В обувном отделе маг обзавелся кожаными кроссовками, тяжелыми рифлеными ботинками, легкими мокасинами, резиновыми тапками, а также двумя парами сапог – кирзовыми и резиновыми болотными.
Ванесса старалась предусмотреть все ситуации.
Сама она оделась легко и неброско – темно-синяя футболка, джинсы, кроссовки. Инанна сказала, что на Плонете сейчас лето. Однако на всякий случай Ванесса взяла еще теплую куртку, свитер и дождевик. А также, само собой, несколько запасных маек и рубашек, двое штанов и шорты. Креол получил аналогичный комплект – и ученица заставила его примерить каждую деталь.
– Ученица, я тебе что, портновский манекен?! – в конце концов вышел из себя маг. – Не все ли равно, во что я одет?!
Куча покупок все росла. Пара панам. Зонты. Солнечные очки. Куча шерстяных носков. Портянки. Запасное нижнее белье. Разумеется, только натуральные ткани – никакой синтетики. Ванесса по опыту знала, насколько жарко бывает в синтетическом белье. Или, наоборот, холодно.
Немного подумав, Вон добавила еще и стильное розовое бикини. Вряд ли оно пригодится на Плонете, но все равно – пусть будет. Много места не займет.
Следующей остановкой стал продуктовый отдел. Ванесса сильно сомневалась, что на Плонете найдется хотя бы захудаленькая пиццерия. Судя по рассказу Инанны, с едой там довольно туго. Так что нужно захватить как можно больше – желательно, на все время экспедиции. И запасаться в первую очередь стоит продуктами длительного хранения.
– Берите каждый по тележке – и за мной, – скомандовала девушка.
Прежде всего с полок посыпались консервы. Одну из трех тележек Ванесса нагрузила ими почти полностью. Тушеное мясо, рыба, овощи и фрукты, консервированные бобы и все в таком роде. Дальше в тележки потекли супы, пюре и каши быстрого приготовления, китайская лапша, сухари, печенье, галеты, хлеб длительного хранения, копченая колбаса, бастурма, окорок, сыр, конфеты, соль, перец, горчица, кетчуп, сахар, джем, растворимые соки и лимонады…
– Так, что же нам еще нужно?.. – задумалась Вон, когда очередная партия была загружена в багажник.
Губы Креола плотно сжались, на скулах заходили желваки. Чувствовалось, что он едва сдерживается, чтобы не взорваться гневной руганью. Да и лод Гвэйдеон выглядел невеселым.
– Вам надоело, да? – сжалилась над ними Ванесса.
– Это продолжается уже несколько часов, ученица, – процедил Креол. – Конечно, мне надоело! И я хочу есть!
– Не преувеличивай. Какие там несколько часов… хотя и правда. Может, в кафешке тогда посидите, а я сама закончу?
Креол подумал и милостиво кивнул.
В торговом центре нашелся огромный фуд-корт, совмещенный с интернет-кафе. Ванесса усадила архимага и паладина за свободный столик в углу, притащила им кучу сэндвичей и жареной картошки, взяла Креолу напрокат ноутбук и строго-настрого приказала никуда не лезть, ни к кому не приставать. Лоду Гвэйдеону – не светить доспехи и меч.
Сначала Ванесса вообще просила оставить оружие в машине, но паладин отказался наотрез.
А вот когда вчера его о том же самом попросила Инанна, лод Гвэйдеон бросил Белый Меч, как никчемную железку.
Но сегодня богини под рукой нет – упорхнула на свои Девять Небес. Пришлось с грехом пополам маскировать рыцарское вооружение, упаковывать меч в кожаный чехол и обливаться потом, когда какой-нибудь охранник провожал лода Гвэйдеона подозрительным взглядом.
Оставшись вдвоем, маг и паладин стали ждать возвращения Ванессы. Креол включил компьютер и принялся лазить по Интернету, а лод Гвэйдеон просто рассматривал людей и окружение. Он уже второй раз посещал Землю, успел привыкнуть к обстановке и вел себя совершенно спокойно.
Единственное, что его немного смущало – массовик-затейник в кроличьем костюме. Это желтое чудовище с громадными зубищами бродило по залу и приставало к посетителям – особенно к родителям с детьми. Лод Гвэйдеон понимал, что это просто фигляр, одетый зверем, но когда тот нависал своей жуткой пастью над очередным мальчишкой, паладину невольно хотелось ринуться на помощь. За сорок лет походов и сражений у него выработался условный рефлекс – спасти человека, убить чудовище.
Чтобы отвлечься, лод Гвэйдеон решил перекусить. Сэндвич с тунцом, кусок сырного пирога и картошка фри не вызвали у него затруднений, а вот коробочка с соком поставила в тупик.
– Святой Креол, не знаешь ли ты, как следует использовать этот предмет? – обратился паладин за помощью.
– Берешь сбоку соломинку, вставляешь ее в дырочку и пьешь, – объяснил маг.
– О, теперь я понимаю… – аккуратно проделал эти манипуляции лод Гвэйдеон. – Это довольно просто. Мне следовало бы догадаться и самому.
– На самом деле это сложнее, чем кажется, – возразил Креол. – Я четыре раза облился, пока освоил эту технику. Да еще раб постоянно пытался украсть…
Вспомнив о Хубаксисе, Креол помрачнел. Маг никогда не признался бы даже самому себе, но он немного скучал по мелкому джинну.
Хотя теперь не такому уж и мелкому – некоторое время назад Хубаксис прошел перерождение и стал взрослым, довольно крупным маридом. На Землю его не взяли, хотя он очень просился – битый час ныл, упрашивая хозяина не бросать своего верного раба.
Однако Инанна порекомендовала оставить Хубаксиса на Рари – и теперь Креол понимал, почему. Джинны очень магические существа. Они вырабатывают огромное количество маны и еще большее – поглощают. При полном отсутствии манового фона джинн начнет слабеть, хиреть и увядать. Погибнуть не погибнет, но толку от такого джинна будет немного. На Плонете Хубаксис превратился бы в бесполезный балласт, едва способный передвигаться.
Не в посох же его сажать.
Эти мысли напомнили Креолу, что на Плонете ему и самому придется колдовать очень экономно. Беречь каждый эон маны и не разбрасываться заклинаниями по пустякам.
Креол еще шагу не ступил на Плонет, но он ему уже не нравился.
А еще сильнее Креолу не нравился Интернет. Его раздражало, что он не видит аур собеседников и знать не знает, с кем имеет дело. Его раздражало, что здесь его никто в грош не ставит – обращаются без малейшего почтения.
И особенно его раздражал способ общения. Текст Креол набирал ужасно медленно – не хватало практики. Порой он на несколько секунд зависал над клавиатурой, ища нужную букву.
– Ч-р-е-в-о… – медленно водил пальцем по клавишам маг. – Т-и-а-м… мэ… мэ… где «мэ»?! А, вот она…
Лод Гвэйдеон отхлебнул капучино и чинно вытер усы салфеткой. Он не понимал, чем занимается святой Креол, да его это и не интересовало. Паладин не видел никакой разницы между компьютером и магическими ритуалами – то и другое для непосвященного выглядит бессмысленно и странно.
– Э-н-ц-е-к-е… Зачем эти идиоты после каждого слова ставят по две скобки? – озадаченно произнес Креол, с трудом набирая текст.
– Может быть, какой-то народный обычай? – предположил лод Гвэйдеон. – Например, в королевстве Анахрог есть одно горное племя – они после каждой фразы щелкают себя по носу.
– Зачем? – не понял Креол.
– Народный обычай.
Креол наморщил лоб, пытаясь понять смысл такого обычая, но быстро сдался. Его всегда озадачивали варвары и их нелепые повадки.

Отзывы

Отзывов пока нет.

Будьте первым, кто оставил отзыв на “Дети Судного Часа”

Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *